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Plantas térmicas de dos combustibles

Las plantas térmicas deben sufrir actualizaciones para mejorar su eficiencia. En los àƒºltimos tiempos han debido de ser adaptadas para quemar otros combustibles a veces para bien y, otras, para mal

Las plantas térmicas sufren alteraciones a lo largo de su vida àƒºtil. Habitualmente muchas de las reformas que se realizan en estas plantas térmicas se producen para mejorar su eficiencia, ya sea porque nuevas tecnologàƒ­as les permiten ser màƒ¡s eficientes, o simplemente actualizarlas debido a que su continàƒºo uso han reducido su capacidad de generar electricidad. En cualquier caso, los motivos para hacer estas modificaciones, o actualizaciones, son, por un lado, econàƒ³micos y, por otro, medio ambientales. En algunos casos, la actualizaciàƒ³n puede ser màƒ¡s dramàƒ¡tica pues por diversos motivos ajenos al operador una planta debe cambiar el combustible. A nivel internacional se ven ambos tipos de situaciones donde plantas térmicas a diesel pasan a utilizar gas natural y viceversa.


Plantas térmicas
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Ir de diesel a gas suele suceder cuando se produce un descubrimiento de un yacimiento de gas natural que permite desarrollar una infraestructura de este insumo que es aprovechada por las generadoras locales para modificar sus plantas para utilizarlo en lugar de algàƒºn derivado del petràƒ³leo como puede ser el diesel.

En este sentido varios paàƒ­ses latinoamericanos han experimentado una situaciàƒ³n de este tipo. Peràƒº es sin ir màƒ¡s lejos uno de los que pueden ver este tipo de transformaciones en sus plantas de generaciàƒ³n térmica; algunas ya la han sufrido. Peràƒº contaba a finales de 2006 con una capacidad instalada de 6.548 MW, de los cuales un 51 por ciento pertenecàƒ­a a plantas térmicas y el resto a plantas hidroeléctricas. Las centrales térmicas màƒ¡s importantes del paàƒ­s son Ventanilla con 492 MW de potencia instalada, Santa Rosa con 281 MW y Ilo 1 con 269 MW.

La central Ventanilla se concibiàƒ³ para funcionar inicialmente en diesel con dos turbo generadores de 160 MW de potencia cada uno. Sin embargo en el aàƒ±o 2004 se realizaron los trabajos necesarios para que esta planta funcionara con gas natural. En 2006 fue convertida a ciclo combinado para alcanzar su potencia instalada actual mediante una inversiàƒ³n de 135 millones de dàƒ³lares. Ventanilla fue la primera planta en Peràƒº en utilizar el gas procedente de Camisea.

La Central Santa Rosa también pasàƒ³ a utilizar gas natural procedente de Camisea a partir de 2004, cuando Edegel decidiàƒ³ realizar la conversiàƒ³n de diesel a gas. Esta conversiàƒ³n tuvo un costo de 5,6 millones de dàƒ³lares y necesitàƒ³ un total de cinco meses para llevarse a cabo.

Y estos no son los àƒºnicos casos en este mercado. Muchas de las centrales térmicas en Peràƒº funcionan con diesel, situaciàƒ³n que podràƒ­a cambiar con el gas natural procedente de los yacimientos de Camisea.

El Ministerio de Energàƒ­a y Minas estima que el consumo de gas natural en el paàƒ­s creceràƒ¡ anualmente en el orden del diez por ciento entre el presente aàƒ±o y el 2026. El sector de generaciàƒ³n eléctrica seràƒ¡ uno de los consumidores principales de este insumo.

De hecho, las nuevas adiciones térmicas al sistema eléctrico funcionaràƒ¡n con este combustible. En el aàƒ±o 2006 iniciàƒ³ operaciones la central térmica a gas Chilca, de Enersur, con una capacidad instalada de 170 MW. Durante este aàƒ±o se espera inicie sus operaciones la central de Globeleq Kallpa con otros 170 MW de capacidad y que utilizaràƒ¡ el gas de Camisea.

Pero ademàƒ¡s de nuevos descubrimientos la expansiàƒ³n de la infraestructura del transporte del gas también suele tener implicaciones para las plantas que solàƒ­an utilizar derivados del petràƒ³leo. La construcciàƒ³n de gasoductos o de terminales de regasificaciàƒ³n de gas natural licuado también pueden hacer alterar el uso del diesel en favor del gas natural. El aàƒ±o pasado la empresa Wartsila se adjudicaba un proyecto en Manaus para la construcciàƒ³n de una planta para la empresa Rio Amazonas Energàƒ­a SA. La planta que tiene una capacidad instalada de 83 MW ya desde el inicio estaba concebida para funcionar con diesel hasta que se terminara la construcciàƒ³n del gasoducto procedente de Urucu, donde se encuentran una de las principales reservas de gas natural de Brasil. Este gasoducto tendràƒ¡ una longitud de 670 kilàƒ³metros y se espera inicie operaciones a finales de 2008. Con este gasoducto finalizado esta planta operaràƒ¡ con gas natural dejando de lado el diesel. Esta planta no seràƒ¡ la àƒºnica en la zona en realizar este tipo de actualizaciàƒ³n.

A la inversa: un mal necesario

Pero no siempre que se hacen estas conversiones de un modo voluntario y para mejorar la eficiencia de las plantas tanto a nivel de generaciàƒ³n energética como del uso de combustibles de menor costo. En casos extremos donde el suministro de gas natural cae repentinamente algunas plantas térmicas deben cambiar y utilizar diesel, lo que supone varios contra tiempos, especialmente si la incertidumbre con el abastecimiento del gas natural es elevado.

Este caso en particular es el que sufre Chile desde 2004, cuando Argentina tuvo que reducir sus envàƒ­os de gas natural a su paàƒ­s vecino, que desde 1996 habàƒ­a iniciado su expansiàƒ³n de la matriz energética a través de gas natural confiando en las importaciones desde esta naciàƒ³n vecina.

El sistema eléctrico Chileno estàƒ¡ compuesto por cuatro sistemas independientes, siendo los principales el Sistema Interconectado Central (SIC), con una mayoràƒ­a de plantas hidroeléctricas, y el Sistema Interconectado del Norte (SING), compuesto principalmente por generadoras térmicas a gas natural.

Muchas de las plantas térmicas de gas natural en Chile fueron concebidas para poder cambiar a diesel en caso de emergencia, aunque nunca como medida permanente. San Isidro, una planta térmica del SING y ubicada a ocho kilàƒ³metros de la ciudad de Quillota, fue el primer ciclo combinado en ponerse en marcha en este mercado. La central cuenta con una capacidad instalada de 379 MW y puede funcionar con petràƒ³leo diesel en caso de ser necesario.

La central de Atacama cuento con una potencia instalada de 740 MW y fue puesta en marcha por el consorcio formado por Alstom y Nopel Ltda. La planta opera con ciclo combinado pero puede también quemar diesel en caso de ser necesario. Y asàƒ­ la lista de plantas que pueden quemar diesel es larga y variada.

Ante la crisis Argentina, en Chile se iniciaron pruebas para ver la fiabilidad de operar algunas plantas térmicas con diesel por un periodo prolongado de tiempo. Una de las plantas que fue puesta a prueba fue la de Mejillones propiedad de Edelnor. Esta empresa es una de las mayores generadoras del SING con una capacidad instalada de 719 MW o un 20 por ciento del total. Durante las pruebas realizadas la planta logràƒ³ operar a 250 MW de capacidad durante tres dàƒ­as seguidos, con lo que la empresa declaraba que en caso de no tener ningàƒºn suministro de gas podràƒ­a seguir ofreciendo energàƒ­a al sistema.

El problema ha demostrado no se técnico, pues el uso de un combustible como el diesel aumenta considerablemente el precio de la generaciàƒ³n de energàƒ­a eléctrica. Algunas empresas ya han encendido la seàƒ±al de alerta. GasAtacama, que cuenta con el 20 por ciento de la generaciàƒ³n de SING, dijo que en mayo de este aàƒ±o no habàƒ­a recibido gas natural para operar.

A mediados de mayo la empresa declaraba que llevaba 63 dàƒ­as operando àƒºnicamente con diesel, mientras que un aàƒ±o antes àƒºnicamente habàƒ­a debido recurrir a este combustibles en seis dàƒ­as de los 365 que tiene el aàƒ±o.

El problema con el diesel no sàƒ³lo se presenta por estar utilizando un combustible menos eficiente, sino que ademàƒ¡s requiere de una inversiàƒ³n en infraestructura, pues se hace crucial el abastecimiento y posible almacenamiento de este insumo cerca de las plantas.

Segàƒºn comentan, durante el mes de mayo estaban llegando un camiàƒ³n a la hora con diesel lo que ha permitido seguir operando.

Los camiones no estàƒ¡n exentos de requerir algàƒºn tipo de inversiàƒ³n adicional para poder acomodarlos para la extracciàƒ³n segura del combustible y transportarlo donde debe ser utilizado. Ademàƒ¡s, Copec anunciàƒ³ la construcciàƒ³n de un estanque para poder almacenar este derivado del petràƒ³leo y poder asàƒ­ suministrar a las empresas generadoras que lo necesiten.

Pero esta situaciàƒ³n no es ni mucho menos ideal, de hecho se considera catastràƒ³fica. GasAtacama dice estar perdiendo entre 300.000 y 500.000 dàƒ³lares al dàƒ­a. Las pérdidas de la empresa durante el primer trimestre del aàƒ±o habràƒ­an llegado a los 30 millones de dàƒ³lares, el total de pérdidas de 2006.

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